Un legado de abuso hunde un programa para pequeñas empresas

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A medida que avanzan los escándalos de washington, el fracaso de un programa de pequeños negocios para veteranos puede parecer menor. Pero es emblemático de ocho años de mala gestión gubernamental.

Hace casi nueve años, el Congreso creó una corporación sin fines de lucro financiada con fondos federales para ayudar a los veteranos a iniciar sus propias pequeñas empresas. Pero como muchos otros programas bien intencionados, este se convirtió en un pozo de desperdicio y mala gestión durante los años de Bush.

Una nueva investigación del gobierno descubrió que la Corporación Nacional de Desarrollo Empresarial de Veteranos se involucró en el uso indebido generalizado de los fondos de los contribuyentes y no cumplió con su misión más básica. Millones de dólares se gastaron en lujosos beneficios corporativos para altos ejecutivos, incluidos salarios y bonificaciones enormes, prácticamente sin supervisión por parte de la administración Bush.

Ya sea la falla de la Comisión de Valores e Intercambio para frenar el fraude masivo de inversionistas, o la masiva confusión de la ayuda federal para las víctimas de huracanes, la incompetencia del gobierno ha sido asombrosa en los últimos ocho años. Pero nada enfatiza el punto como los pequeños abusos que tuvieron lugar en este oscuro programa.

La misión de la organización se volvió aún más importante después de la invasión de Irak por Estados Unidos en 2003. Cientos de miles de militares hicieron enormes sacrificios, a menudo cumpliendo múltiples turnos de servicio, antes de regresar a casa para recoger sus vidas. Pero en lugar de ayudar a los veteranos, la corporación frustró los esfuerzos de grupos como la American Legion, que se enojó y se retiró de sus programas en agosto pasado.

"Es espantoso que una organización creada para ayudar a los héroes de nuestra nación en lugar de malgastar el dinero de los contribuyentes", dijo el senador John Kerry, presidente de la comisión de pequeñas empresas del Senado, que condujo la investigación y produjo el informe de 58 páginas.

La corporación, conocida como TVC para abreviar, estuvo plagada de mala administración y gastos cuestionables casi desde su inicio en 1999. Las investigaciones de la Oficina de Responsabilidad General (GAO) en 2003 y 2004 criticaron su falta de controles internos, su incapacidad para medir la efectividad de sus programas. y su incapacidad para volverse autosuficientes dentro del plazo establecido por el Congreso.

Por supuesto, una sucesión de ejecutivos de TVC aseguró a los legisladores que se estaban tomando medidas para abordar los problemas. Pero los abusos han continuado en gran medida hasta el día de hoy. "La investigación del personal del comité reveló una entidad que no solo ha sido inefectiva para cumplir con sus responsabilidades para con nuestros veteranos nacionales, sino que es inquietantemente irresponsable en el uso de los dólares de los contribuyentes", señala el informe.

En términos de su misión, para "establecer y mantener una red de centros de información y asistencia", la organización ha gastado solo el 15 por ciento de su financiamiento en ese objetivo desde su inicio. Hoy en día, sus centros regionales en Boston, St. Louis y Flint, Michigan, están limitados para obtener fondos y luchan por sobrevivir ante los recortes presupuestarios que han reducido los centros al 9 por ciento de los fondos.

Pero eso no es lo peor. "La revelación más impactante de la investigación fueron los miles, quizás millones, de dólares de contribuyentes desperdiciados gastados en cenas extravagantes, hoteles de lujo, viajes de primera clase, altos salarios de ejecutivos, programas ineficaces y otros gastos dudosos", dice Kerry.

La investigación se centra principalmente en el presidente de la junta directiva, Jeffrey W. Gault, el ex presidente y CEO Walter Blackwell, y su sucesor en funciones, John Madigan, quienes parecían tener apetito por los asadores de carnes de alto precio, entre otros lujos.

El TVC habitualmente elegía las cenas en restaurantes exclusivos de Washington, DC, como los de Bobby Van, Fleming, Morton, Ruth y Chris y McCormick y Schmick. Una cena totalizó más de $ 1,500. Blackwell recibió un reembolso de $ 40,000 en comidas entre 2005 y 2007, a pesar de que se prohibió comer fuera a nivel local a expensas de la corporación.

Mientras tanto, la acogedora junta directiva aprobó sueldos enormes para Blackwell y Madigan. Según un estudio nacional, los salarios de los ejecutivos de las organizaciones caritativas promedian el 3,37 por ciento de los gastos totales. Pero los paquetes de compensación de Blackwell y su sucesor totalizaron más del 14 por ciento de los gastos, o $ 338,170 al año.

Lo que es más, a Blackwell se le siguieron otorgando aumentos de sueldo y bonificaciones a pesar de que la organización no logró cumplir con sus objetivos. De acuerdo con el informe, TVC gastó $ 240,000 el año pasado para recaudar solo $ 64,000 de donantes privados.

En uno de los gastos más dudosos, Blackwell realizó una "gira promocional" el año pasado a Palm Beach, Dallas y Chicago para ver las proyecciones de la misma película una y otra vez. Él sopló $ 150 a la vez que muestra sólo en los refrescos. "No está claro cómo los viajes de Blackwell a las proyecciones de películas aumentaron lo suficiente los requisitos legales de TVC", señala el informe.

Para amortiguar los rigores de su programa de viajes, Blackwell fue de primera clase en tren y avión y se hospedó en resorts de lujo como el Fairmont Miramar Hotel and Bungalows en Santa Mónica, California, y la Mansión Rosewood en Dallas. El TVC incluso cubrió sus costos de mini-bar y "películas en la habitación", a pesar de una política que prohíbe tales reembolsos. En total, gastó más de $ 100,000 en viajes.

TVC también pagó sus cuotas de membresía en un club privado exclusivo en Washington y cubrió $ 5,000 al mes en gastos de tarjetas de crédito. Blackwell se negó a presentar recibos de tarjetas de crédito hasta que se vio obligado a hacerlo mediante una citación. No es de extrañar, los investigadores descubrieron que él y Madigan solo habían informado la mitad de sus gastos reales, que ascendieron a casi $ 200,000.

Blackwell fue contratado por su experiencia de gestión y destreza en recaudación de fondos. Entonces, ¿qué obtuvo el TVC por su dinero? De acuerdo con el informe, además de los tres centros de servicios con fondos insuficientes y montañas de programas cuestionables y gastos personales, gastó $ 2.50 por cada dólar que recaudó durante su mandato.

En mayo de 2008, el desventurado Blackwell renunció "bajo una nube", según el informe. No obstante, la generosa junta le entregó un cheque de indemnización de $ 27,000 mientras se dirigía hacia la puerta, a pesar de que no estaba obligado a hacerlo en base a su contrato de trabajo. Madigan aún permanece como presidente interino y CEO.

Kerry y la senadora Olympia Snowe, R-ME, miembro de mayor rango del comité, han recomendado transferir la mayor parte de los deberes de TVC a la Administración de Pequeños Negocios. También quieren cortar toda la financiación federal de la organización. La presidenta del Comité de Pequeñas Empresas de la Cámara de Representantes, Nydia Velázquez, D-N.Y., Ha sido igualmente crítica con el programa.

"Ciertamente, los más de 25 millones de veteranos en nuestro país merecen algo mejor que esto", dice Kerry. De hecho, de una administración que envió a decenas de miles de esos veteranos a luchar en una guerra impopular, se podría esperar más. Pero lo único que obtienen estos veteranos es otro triste ejemplo de un gobierno que ha fallado a sus ciudadanos más merecedores en un momento de necesidad.


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