Aumento de los precios del gas, desaceleración de la economía Squeeze pequeñas empresas

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Las pequeñas empresas operan en márgenes reducidos y tienen menos espacio para negociar los costos. Es por eso que están sintiendo el dolor del aumento de los precios del gas en una economía en desaceleración.

Como gran parte del país, los propietarios de pequeñas empresas han observado impotentes que los precios del petróleo han seguido aumentando. Los precios de esta semana alcanzaron un récord de $ 115 por barril. Los precios de la bomba en todo el país ahora promedian alrededor de $ 3.38 por galón para gasolina y $ 4.11 para diesel, ambos máximos históricos.

En un mercado como este, las únicas acciones que los dueños de negocios pueden tomar son aumentar los precios, reducir costos u operar de manera más eficiente. Pero las pequeñas empresas operan en márgenes más delgados que las grandes corporaciones y tienen menos influencia para negociar los costos de precios, transporte, mercadeo y mano de obra de los productos. Debido a que la economía también se está desacelerando, la capacidad para aumentar los precios es limitada. Los efectos de la compresión son evidentes en toda la economía, pero las pequeñas empresas están sintiendo el mayor dolor.

En recientes audiencias en el Congreso y en un par de nuevos estudios, los expertos han comenzado a documentar cómo las pequeñas empresas se ven afectadas por los precios más altos del gas en particular, y la caída en el gasto del consumidor en general.

Michael J. Graff, quien comenzó Graff Trucking en Pennsylvania hace 12 años, está sintiendo los efectos directamente. "Estoy en el punto de que estoy cuestionando mi capacidad para continuar operando", dijo recientemente al Comité de Pequeñas Empresas de la Cámara de Representantes. El combustible, dijo, es ahora el mayor gasto para su firma de nueve camiones. "Operar sin un recargo por combustible o aumentar los precios ya no es una opción".

Tim Williford, vicepresidente de finanzas de Southern Piping en Carolina del Norte, dijo al comité que una firma de su asociación comercial aumentó sus costos de combustible a $ 70,000 el año pasado, en comparación con los $ 45,000 de 2005. Si las tendencias actuales continúan, esa compañía espera gastar Tanto como $ 88,000 este año.

"En los últimos dos años, los costos de combustible de nuestra compañía casi se han triplicado. Nuestro uso mensual fue de $ 22,000 por mes; ahora es de $ 55,000", dijo. Todo esto está sucediendo cuando la presión a la baja de los precios del mercado no nos permitirá subir los precios. Es decir, $ 33,000 al mes, [o] $ 400,000 por año ". Su firma tiene 72 camiones. Por cada 10 centavos de aumento en la gasolina, los costos de su compañía aumentan en $ 35,000.

Ante estos aumentos de costos, Williford dijo que su compañía se ha visto obligada a realizar recortes en otros lugares. La compañía recientemente archivó los planes para un programa de bienestar y está considerando reducir las contribuciones a los planes de jubilación de los empleados y aumentar las contribuciones de los empleados para el seguro de salud. "Estas son reducciones dolorosas. Tenemos que competir muy duro para los empleados que provienen de un grupo de talentos muy limitado", dijo.

Los costos directos del aumento de los precios del combustible son lo suficientemente dolorosos, pero los costos indirectos también son paralizantes. La Escuela de Negocios Meinders de la Universidad de Oklahoma City realiza una encuesta periódica sobre la confianza del consumidor, que ha disminuido constantemente desde el pasado mes de octubre. Según su encuesta más reciente en marzo, la mitad de los encuestados dijo que el próximo año será malo para los negocios, un aumento del 37 por ciento en octubre. El 53% dijo que había cambiado sus hábitos de gasto debido al aumento de los precios del gas. Esto no es un buen augurio para muchas pequeñas empresas.

Cuando el gas llega a $ 3 por galón, el ingreso discrecional del consumidor disminuye lo suficiente como para afectar la frecuencia de gastos discrecionales, como comer afuera, dijo Vincent F. Orza, Jr., decano de la Escuela de Negocios Meinders, quien presentó la encuesta al Comité de Pequeñas Empresas.. De hecho, los restaurantes de temática informal han reportado la pérdida del 10 por ciento de sus clientes desde que los precios de la gasolina comenzaron a dispararse. Las buenas compras, como ropa y artículos diversos, principalmente de pequeñas empresas, han sido las siguientes. "Miles de comerciantes independientes han caído, junto con la venta de entradas en salas de cine", dijo Orza.

Aunque se desconoce la cantidad de pequeños minoristas que han cerrado, las tendencias en las principales cadenas sugieren que la disminución de los ingresos discrecionales es devastadora para muchos. Liz Claiborne está cerrando 54 tiendas; Ann Taylor está cerrando 117 de 921 tiendas, e incluso Starbucks está luchando con menores ventas. Las tasas de vacantes comerciales han aumentado en 11 trimestres consecutivos hasta el nivel más alto desde 1996. "Todo esto pinta un panorama oscuro para las pequeñas empresas en toda la nación", dijo Orza.

Desafortunadamente, la tendencia es probable que continúe. Muchos economistas creen que el petróleo probablemente subirá a alrededor de $ 120 por barril en el verano y rondará ese nivel en el futuro previsible. Incluso con una caída significativa del consumo en los EE. UU., Es poco probable que los precios bajen significativamente porque la presión sobre los precios proviene de la creciente demanda en los países en desarrollo y en China. Eso significa que $ 4 por galón de gasolina está a la vuelta de la esquina. El verano pasado, advertí sobre los precios del combustible en una columna, ¿Listo para pagar $ 4 por galón? Ahora casi parece pintoresco. En ese momento, el petróleo era de alrededor de $ 78 dólares por barril. Entonces, si es poco probable que los precios bajen, y la desaceleración de la economía está limitando la capacidad de subir los precios, ¿qué pueden hacer las pequeñas empresas? La única alternativa es la tercera opción, operar de manera más eficiente.

La crisis del gas estará con nosotros por un tiempo, y hay poco que el gobierno pueda hacer al respecto. Incluso las propuestas como la del candidato presidencial republicano John McCain para suspender el impuesto federal a la gasolina de 18 centavos por galón probablemente no brinden mucho alivio. Los economistas dicen que solo aumentará la demanda en un mercado donde la demanda global es el principal culpable del alza de precios. El nuevo credo para las pequeñas empresas es ser más eficiente o prepararse para cerrar el negocio.


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