Abuso generalizado en el programa HUBZone de la SBA

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Otra instancia de cookie jar capitalism ha surgido en la administración de pequeños negocios. Éste incluye su programa para ayudar a las pequeñas empresas en áreas económicamente en dificultades.

Anthony Wright fundó Platinum One Contracting, una firma de contratistas generales y techos de Washington, DC en 1999. Poco después, la Administración de Pequeños Negocios certificó que la compañía podría participar en el programa innovador HUBZone de la SBA, diseñado para canalizar los contratos gubernamentales a las pequeñas empresas ubicadas En las zonas económicamente en dificultades del país.

Bajo el programa, Platinum One recibió un contrato de $ 12 millones de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos para trabajos de construcción en general. Pero la compañía nunca cumplió con ninguno de los requisitos del programa, ni la SBA se molestó en controlar a la empresa. La compañía es 1 de cada 10 que se ha destacado en una nueva investigación de la Oficina de Responsabilidad del Gobierno (GAO), que los funcionarios están calificando como "abuso generalizado" del programa de la SBA. Según una copia del informe, las compañías recaudaron $ 105 millones de varias agencias gubernamentales en base a reclamos falsos sobre su estado.

Los hallazgos son otro ejemplo del rampante "Capitalismo de los Frascos" de la SBA, un término que ha llegado a representar la aparente incapacidad de la agencia para prevenir el fraude que engaña a las pequeñas empresas de cientos de millones de dólares al año.

La confusión y la incompetencia de la SBA se extienden desde el fiasco relacionado con el alivio del huracán Katrina hasta una estafa de $ 76 millones que involucra a uno de los prestamistas conectados políticamente de la SBA en su programa insignia de préstamos 7 (a). Además de eso, la SBA no ha podido o no ha querido deshacerse de un número incalculable de compañías Fortune 500 que recaudan cientos de millones de dólares al año en contratos destinados a pequeñas empresas. Todo esto, por supuesto, se ha enfrentado a docenas de investigaciones gubernamentales que señalan las debilidades en la supervisión y la responsabilidad de la SBA.

En este caso, 13,000 empresas en todo el país están certificadas por HUBZone, pero los investigadores encontraron que más de 4,600 nunca han sido monitoreados por la SBA. La investigación de la GAO se centró en 17 de esas empresas en el área de Washington, D.C. Se encontró que 6 de ellos establecieron "oficinas virtuales" en las áreas de HUBZone para calificar para los contratos, y otros 4 no tenían el número necesario de empleados que viven en la zona para calificar para el programa.

"Encontramos que las 10 firmas de estos estudios de casos continuaron representándose" como elegibles para participar en el programa HUBZone '", señala el informe. "Debido a que los 10 ejemplos de estudios de casos claramente no son elegibles, consideramos que la representación continua de cada firma es indicativa de fraude".

Una compañía, Quantum Dynamics, usó su certificación para ganar un contrato del Ejército de los Estados Unidos por $ 40 millones. Pero se encontró que su "sede" de HUBZone no era más que una pequeña habitación sobre el consultorio de un dentista, que contenía una computadora solitaria y un archivador y era demasiado pequeña para alojar a más de dos personas. La verdadera sede de la compañía está ubicada en un elegante parque de oficinas en McLean, Virginia, un rico suburbio de Washington, DC

Para probar la capacidad de supervisión y supervisión de la SBA, la GAO estableció cuatro compañías ficticias y solicitó la autorización de HUBZone. La SBA certificó a las cuatro firmas, aunque una de ellas le dio a una cafetería local de Starbucks como la dirección de su oficina principal. "Si la SBA hubiera realizado una búsqueda simple en la dirección de Internet, se habría alertado sobre este hecho", señala el informe. De hecho, nadie en la SBA se molestó.

Dos de las otras aplicaciones de la GAO utilizaban buzones de correo arrendados en los centros postales minoristas como direcciones de sus oficinas principales. En un caso, la SBA solicitó documentación, pero los investigadores dijeron que simplemente falsificaron los documentos utilizando equipos y suministros de oficina comúnmente disponibles. "Al utilizar información ficticia de los empleados y documentación falsa, obtuvimos fácilmente la certificación HUBZone", según Gregory D. Kutz, director gerente de la unidad de Auditorías Forenses e Investigaciones Especiales de la GAO. Kutz tiene previsto presentar el informe el jueves 17 de julio ante el Comité de Pequeñas Empresas de la Cámara.

Si bien Kutz señala que la investigación no tenía la intención de identificar todas las actividades fraudulentas en el programa HUBZone, mostró "vulnerabilidades sustanciales" en el proceso de aplicación y monitoreo de la SBA, "lo que demuestra claramente que el programa HUBZone es vulnerable al fraude".

De hecho, los miembros del personal del comité creen que las firmas descubiertas por la investigación representan la punta del iceberg en un programa que probablemente esté plagado de fraude. "El programa está destinado a ayudar a las comunidades pobres, pero es muy fácil para las empresas fraudulentas hacer trampa y permanecer en el programa", dijo un miembro del personal.

Al igual que muchos de los programas mal administrados de la SBA, los hallazgos del informe no son una sorpresa para los legisladores. La Presidenta del Comité de Pequeñas Empresas de la Cámara de Representantes, Nydia Velázquez, D-N.Y., Ha expresado preocupaciones sobre el programa en el pasado. El año pasado, el comité patrocinó una legislación que incluía una disposición que requería visitas al sitio. Pero la administración Bush efectivamente bloqueó su paso. Después, Velázquez le pidió a la GAO que investigara el programa.

En respuesta al informe, la SBA dijo que en general estaba de acuerdo con los hallazgos de la GAO y que suspendería a cualquier compañía que representara falsamente su elegibilidad para HUBZone. La agencia dijo que también adoptaría nuevas pautas para el manejo de la documentación y la realización de visitas in situ y que contrataría más personal para ayudar a realizar los controles.

En cuanto a la contratación de Platinum One, la oficina principal de HUBZone de la compañía resultó ser la mitad de un dúplex residencial. Los investigadores no pudieron encontrar empleados allí durante las horas normales de trabajo. La oficina principal real de la compañía está fuera de la zona. La empresa aún tiene que eliminar su reclamo de estar "certificado por HUBZone" de su sitio web. La GAO dijo que está remitiendo a las 10 firmas que descubrió a la SBA para una investigación adicional. Podrían enfrentar sanciones penales, señaló el informe.

"La GAO descubrió que es increíblemente fácil jugar con el sistema, incluso si su compañía tiene su sede en McLean o Beverly Hills", según el informe. “Puede acceder a miles de millones de dólares en contratos federales preferenciales de HUBZone. Muchas de estas firmas hicieron precisamente eso.

En otras palabras, el tarro de galletas todavía está abierto.


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